美国的商标权利分为三个层次:联邦商标法上的、州商标法上的和普通法上的。

普通法上的商标权是相对注册商标的权利而言的。注册商标是按照商标法(Lanham Act)经专利商标局(USPTO)审核、批准、登记的商标。申请登记时,申请人无需证明他已开始使用他申请注册的商标,也无需证明他在拟使用的商标中有什么权利。商标审查员关心的是,申请人的商标是否符合商标法规定的要素,例如所用标志不能违法,不可以引起消费者的混淆,等等。申请人可以先使用,后申请注册;也可以先申请注册,后使用,或者同时进行。代表注册商标的是USPTO签发的商标证书和注册号码。该注册商标是否有效,要从USPTO网站上查询。联邦注册商标是全国性的。它的右上角上可冠以®符号。各州也有商标注册法规。但州注册商标仅限于州内有效。

普通法上的商标是没有经过注册的、在实际使用中获得其标志性的文字、图形或者二者的组合。普通法上的权利不是法规或成文法规定的,其理论基础是州法院的有关不正当竞争的判例法。主张普通法上的商标权利的存在首先要证明谁是最先使用的和在什么地域内使用的。如果纽约的A公司没有把它的老品牌注册为联邦商标,在加州也没使用过这个标志,那么加州的B公司可以在相同的产品或服务上使用A公司的标志,并从实际使用中获得在加州的普通法上的商标权利。如果过后A公司将其品牌申请并获得了联邦注册商标,那么A公司的商标权仅覆盖纽约州、加州之外的尚无人使用该商标的那些州。

一个标志,在还没有被人使用的州,谁先在联邦系统注册,谁就有优先权。一个标志在没有被人注册的情况下,谁先使用,谁就在所使用的的州有优先权。但是,不是所有的文字商号、图形标志或图文混合标志都能产生商标权利。纯描述性的商号(例如旧金山中文学校、纽约课后辅导学校)或者描述性的标志(例如用一双鞋子的线描当做鞋子的商标)并不能满足商标的要件。一个标志之成为商标,它必须有区别于其他标志的特点,能让消费者辨识商品或服务的来源,即商品的生产者、经销者,或者服务的提供者。关于普通法上的商标权利的争议,可以在州法院诉讼,也可以在联邦地区法院诉讼。

在联邦法院的诉讼中,主张普通法上的商标权的一方可依赖美国商标法中列举的虚假来源标识和虚假广告的诉因(15 U.S.C. § 1125(a))。关于有争议的未注册的标志,原告要证明三点:(1)他是在相关市场中第一个使用该标志的人;(2)该标志是有效的;(3)被告使用该标志会造成消费者的混淆(Popular Bank of Florida v. Banco Popular de Puerto Rico, 9 F. Supp. 1347, 1353 (S.D. Fla. 1998))。如果陪审团认定被告侵犯了原告基于1125(a)的权利,法院可判被告向原告支付多达三倍损失的赔偿和原告的律师费,并令被告停止使用。

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【祝良律师简介】
美最高法院律师、注册专利律师。加州执业律师。JD、LLM(知识产权)、MA(哲学)、BE(电子)。专业领域: 民商诉讼、信托地产、公司合同、专利商标、移民签证、劳工诉讼等。办公室在南湾San Jose和三谷Pleasanton。
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